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Sainte Thècle, première vierge et martyre

Pauline de Flers est une voyageuse et écrivain passionnée. Après 25 ans de pratique en tant qu’orthophoniste et psychologue des adultes et des enfants, c’est aux côtés de son mari Philippe, partenaire curieux, cultivé et assoiffé de désert, qu’elle entame sa seconde vie faite de voyages, de recherches, de photographie et d’écriture. Elle vient de publier un livre sur Sainte Thècle, femme peu connue que nous vous proposons de découvrir avec elle.

 

Basilique d’Ars-sur-Formans – Vitrail Sainte Thècle protégée par une lionne

 

Cela fait plus de 20 ans que vous êtes sur les traces de Sainte Thècle. Racontez-nous votre rencontre avec elle.

C’est au cours d’expéditions au Sahara, au sud du désert libyque égyptien, non loin de l’oasis de Kharga, qu’une nécropole nous a fascinés, mon époux Philippe et moi : des centaines de coupoles ocres, amassées comme un village assoupi, s’embrasaient au soleil couchant. Des fresques ornaient encore certains plafonds, datant du Ve au VIIe s., et Sainte Thècle y parait parmi des personnages de la Bible. Dans la chapelle de la Paix, assis côte à côte, Saint Paul semble lui dicter une lettre.

L’ignorance totale de cette sainte piqua notre curiosité, et les recherches commencèrent. Qui était cette Thècle pour que mon saint patron l’honore de sa confiance ?

 

Bagawat, Kharga, Égypte; Cliché Dr. Didier Basset

 

Plusieurs Pères de l’Eglise – St Grégoire de Nysse et St Jean Chrysostome notamment – ont parlé d’elle en des termes très enthousiastes. Qui était-elle ?

Thècle, jeune vierge païenne, née en Asie Mineure dans la ville d’Iconium, (Konya, en Turquie) a rencontré St Paul lors de son 1er voyage, au milieu du Ier siècle. Subjuguée par son discours sur les Béatitudes, la jeune fiancée refuse le mariage et veut se convertir à ce Dieu inconnu jusqu’alors. Sa famille la dénonce au gouverneur de la ville qui, pour l’exemple, fait flageller et expulser Paul, et condamne Thècle au supplice du feu pour reniement de sa promesse de mariage. Dieu envoie alors un déluge qui la sauve, mais quatre autres épreuves l‘attendent à Antioche de Pisidie où elle a suivi Paul : bêtes sauvages, animaux venimeux, taureaux furieux, mais Thècle protégée par sa foi triomphe des épreuves, et finalement relâchée, vit pour témoigner. Sa vie d’ermite achevée à 90 ans, elle devient le premier modèle de vierge et martyre, appelée proto-martyre comme Étienne pour les hommes. Célébrée par de nombreux Pères de l’Église, dont St Ambroise et St Augustin, Thècle est citée dans une homélie de St Jean Chrysostome comme modèle de désintéressement des biens matériels au profit des biens spirituels.

 

Bagawat, chapelle de la Paix, Ste Thècle à gauche et St Paul à droite; Cliché Dr. Didier Basset.

 

La réalité de l’existence de Sainte Thècle est sérieusement mise en doute aujourd’hui. Elle a même été retirée du martyrologe romain en 1969. Pourquoi ?

Le Pape Paul VI souhaitait faire de la place dans le calendrier pour célébrer de nouveaux saints. Les critères d’exclusion sont fondés sur l’absence de preuves et les doutes sur l’existence de Thècle qui ne serait qu’une légende. Le texte fondateur du IIème siècle, Les Actes de Paul et Thècle, a été classé au Ve siècle parmi les textes apocryphes, mais elle est restée un modèle féminin très vénéré, pour son courage dans les épreuves, sa constance dans la foi et son idéal ascétique.

Cependant, malgré cette nouvelle condamnation, elle figure toujours dans de nombreux calendriers et sa fête célébrée le 24 septembre compte encore 3 pèlerinages en France.

 

Procession pour la fête de Ste Thècle aux Bories de St Bonnet de Chirac en Lozère. Cliché de J-F Salles

 

Sainte Thècle est aujourd’hui encore très présente, au Liban notamment. Qu’est-ce qui fait sa renommée ?

De nombreuses saintes femmes ont été appelées Thècle, en hommage à la première martyre : 15, dont 2 bienheureuses et même 1 homme. Thècle reste un modèle de forte femme, pure, pieuse et ferme dans les épreuves. Très vénérée chez les orthodoxes, elle compte 59 églises ou chapelles au Liban, comme dans de nombreux pays jusqu’au Canada, où elle est invoquée lors des épreuves de la vie, maladies et protection contre le feu et la mort, et même pour les problèmes informatiques : déjà patronne des Lettrés, Thecla signifiant « touche » en espagnol, un site et une chapelle virtuelle accueillent les internautes qui peuvent lire la prière spécifique et déposer leur requête à Tarragone et recevoir une aide bienvenue.

 

Liban statue de Thècle est ses lionnes au carrefour d’une rue à Bekfaya près de Beyrouth

 

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